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Es un concepto que surge a finales de los 80 como resultado de un estudio muy revelador.

Los investigadores analizaron los cerebros de un grupo de personas y encontraron cambios que son típicos de quienes padecen Alzheimer avanzado.

Pero en vida, estas personas no mostraron síntomas de la enfermedad.

¿Razón? “Tenían una reserva cognitiva lo suficientemente grande como para compensar el daño y continuar funcionando con normalidad”, señala Harvard Health Publishing, la publicación de la Escuela de Medicina de Harvard en el artículo ¿Qué es la Reserva Cognitiva?

Otra investigación ha demostrado que las personas con mayor reserva cognitiva pueden evitar mejor los síntomas de los cambios cerebrales degenerativos asociados con la demencia u otras enfermedades cerebrales, como el Parkinson, la esclerosis múltiple o los accidentes cerebrovasculares.

Esta es una buena noticia, y se vuelve aún más positiva porque es posible, a lo largo de la vida, tratar de construir una fuerte «reserva cognitiva» para fortalecer la red del cerebro.

Entre reservas

Entre reservas

Según el Dr. Manuel Vázquez Marrufo, profesor del Departamento de Psicología Experimental de la Universidad de Sevilla, la reserva cognitiva es lo que en psicología y neurociencia se denomina una «construcción», es decir, un concepto que se utiliza para abordar una teoría, aunque » Todavía no se sabe con certeza qué correlatos fisiológicos están realmente detrás».

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El experto lo define como «una especie de propiedad» que tenemos -producto de la experiencia- y que «nos protege eficazmente de los daños que se producen en el cerebro».

Para la publicación universitaria estadounidense, es «la capacidad de nuestro cerebro para improvisar y encontrar formas alternativas de hacer un trabajo».

Vásquez explica a BBC Mundo que el cerebro tiene mecanismos de plasticidad, basados ​​en factores genéticos, que permiten compensar cuando, por ejemplo, sufrimos una lesión o trauma.

Esto se llama reserva cerebral y está más relacionado con la capacidad del cerebro para generar nuevas neuronas, con el poder de la sinapsis, con el “hardware del cerebro”, con su estructura.

Por otro lado, la reserva cognitiva es lo que se acumula a través de nuestras actividades diarias y tiene más que ver con la actividad cognitiva que se ha desarrollado desde el nacimiento.

De esa manera, una combinación de lo que tienes en tu reserva cerebral y lo que tienes en tu reserva cognitiva determinará «cómo el cerebro hará frente al daño o la enfermedad neurodegenerativa», dice el doctor.

O como sugiere el estudio “Cuestionario de reserva cognitiva: propiedades psicométricas en la población argentina”, publicado en Neurology Journal:

«Ante una misma lesión cerebral en dos pacientes con la misma reserva cerebral, el paciente con mayor reserva cognitiva podrá tolerar mejor la lesión y ralentizar las manifestaciones clínicas.

En otras palabras, la reserva cognitiva hace referencia al conjunto de recursos cognitivos que una persona es capaz de adquirir a lo largo de su vida, y que le proporciona protección contra el envejecimiento y el daño cerebral”.

Activa

Activa

En el libro Cognitive Reserve: Theory and Applications, Yaakov Stern, profesor de neuropsicología en la Universidad de Columbia, señala que la reserva cerebral es un ejemplo de lo que se puede llamar un «modelo de reserva pasiva», donde la misma «se deriva del tamaño del cerebro o números neuronales».

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«Por otro lado, el modelo de reserva cognitiva sugiere que el cerebro está tratando activamente de hacer frente al daño cerebral mediante el uso de métodos de procesamiento cognitivo preexistentes o el reclutamiento de enfoques compensatorios».

El neurocientífico, que ha estudiado la reserva cognitiva durante décadas, busca entender “por qué algunos individuos muestran más déficits cognitivos que otros con el mismo grado de patología cerebral”, dice en la web de la universidad.

«Mi propia investigación, y otras en el campo, han demostrado que los aspectos de la experiencia de vida, como la educación o el logro profesional, pueden proporcionar un amortiguador contra la patología cerebral, de modo que algunas personas puedan permanecer funcionales por más tiempo que otras.

En el libro, Stern argumenta que «la variación individual en la reserva cognitiva puede provenir de diferencias congénitas o genéticas o de experiencias de vida».

El Estudio de las Monjas

El Estudio de las Monjas

En 1986, un joven epidemiólogo llamado David Snowdon se acercó a las monjas de un convento de Minnesota para realizar un estudio que buscaba investigar los misterios que rodean el envejecimiento y el Alzheimer.

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El estudio, que duró varios años, se considera uno de los intentos más innovadores para comprender la enfermedad y pasó a la historia como el estudio de las monjas.

Cerca de 700 monjas participaron y se les realizaron pruebas cognitivas y de memoria cada año.

«La hermana Mary, el estándar de oro para los estudios de monjas, fue una mujer notable que obtuvo una puntuación alta en las pruebas cognitivas antes de su muerte a la edad de 101 años.

Lo más notable es que mantuvo el nivel alto a pesar de tener abundantes ovillos neurofibrilares y placas seniles, las lesiones clásicas de la enfermedad de Alzheimer”, escribió el Dr. Snowdon en una publicación de la Sociedad Gerontológica de América.

El estudio tuvo un momento central cuando el equipo de investigadores encontró un archivador lleno de diarios escritos por las hermanas cuando ingresaron a la orden, produciendo el documental de la BBC Aging with Grace.

«El equipo descubrió que las hermanas que usaban oraciones e ideas más complejas tenían menos probabilidades de desarrollar la enfermedad de Alzheimer».

Cuando murieron, se analizó el cerebro de cada hermana para obtener más información, y estas muestras ahora se almacenan en la Universidad de Minnesota.

educación y entretenimiento

La educación y el entretenimiento

En 2017, un estudio internacional encargado por la prestigiosa revista científica The Lancet sobre la prevención y el cuidado de la demencia descubrió que las personas que continúan aprendiendo o haciendo ejercicio a lo largo de la vida tienen más probabilidades de desarrollar las reservas cognitivas adicionales deseadas.

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Se cree que existen factores externos que pueden mejorar nuestra reserva cognitiva, y no se trata solo de la educación y el trabajo, sino de estimular las actividades recreativas diarias.

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“El impacto del medio ambiente es fundamental”, dice Vásquez.

«En neurociencia y psicobiología, sabemos que los genes determinan muchos aspectos del sistema nervioso, pero el entorno también modula esa construcción».

“Dependerá de tus actividades, de los factores externos que hayas potenciado, que van a generar reservas en algunos elementos cognitivos, por ejemplo: la memoria y el lenguaje”.

El experto señala que siempre se le ha dado un peso muy importante a la educación formal, al aprendizaje de diferentes tipos de conceptos y materias académicas.

«Pero hay mucho debate sobre si las actividades de la vida diaria, como leer o tocar un instrumento, pueden ayudar a la reserva cognitiva».

“Incluso hay resultados que apuntan a que su contribución a la reserva cognitiva es incluso mayor que la propia educación, por muchas horas que le dediquemos”.

Es «una polémica» en sí misma, reconoce el profesor, «pero lo que está claro es que las personas que mantienen la mente ocupada siempre mejorarán su reserva cognitiva y afrontarán mucho mejor el empeoramiento del envejecimiento».

Y no se refiere necesariamente a enfermedades neurodegenerativas, sino a otros retos que puedan surgir.

La publicación de Harvard indica que las reservas cognitivas más fuertes también pueden ayudarnos a «funcionar mejor por más tiempo si estamos expuestos a eventos inesperados de la vida, como el estrés, la cirugía o las toxinas ambientales».

Vásquez, especialista en esclerosis múltiple, ha visto cómo en los jóvenes “tener una actividad cognitiva diaria, como leer, desarrollar una web, crear un blog, puede ser positivo a la hora de afrontar un posible deterioro cognitivo provocado por la enfermedad”.

Nunca es tarde

Nunca es tarde

Independientemente de la edad, todo indica que la reserva cognitiva puede fortalecerse y enriquecerse.

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De ahí la importancia de seguir realizando actividades en la vejez que nos hagan entrenar la memoria, la atención, el lenguaje.

“Nos protege del declive cognitivo natural que se produce con el envejecimiento”, afirma el académico.

Y cuanto más rápido empieces, mejor.

Por ejemplo, tocar un instrumento musical «implica reclutar nuevas estructuras cerebrales o al menos tratar de que alguien que no estaba completamente acostumbrado se use más».

El bilingüismo y hablar varios idiomas también puede ser beneficioso para la reserva cognitiva.

El Centro de Diagnóstico e Intervención Neurocognitivos de Barcelona, ​​especializado en enfermedades neurodegenerativas y trastornos cognitivos, indica que las prácticas diarias saludables que ayudan a mantener una mente activa “son factores potencialmente beneficiosos para desarrollar la reserva cognitiva”.

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Aunque -se advierte en el libro editado por Stern- la reserva cognitiva es un concepto complejo y se necesita más investigación para ampliar nuestra comprensión del mismo, es importante ayudar al cerebro a mantenerse sano para afrontar cualquier percance.

Varias de las recomendaciones ya son bien conocidas: no fume, haga ejercicio regularmente, mantenga un peso saludable, trate la presión arterial alta y la diabetes, duerma lo suficiente.

Una vida activa sin excesos es valorada no solo por el cuerpo sino también por el cerebro.

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